エンケラドス(宇宙

エンケラドス
 お正月特別記事と言うことで…「死ぬまでに一度は行ってみたい場所」宇宙編です。かなりの確率で生命体がいると言われ、現在最も注目されている星、土星の衛星エンケラドスに注目してみたいと思います。
Thumbnail:By NASA/JPL/Space Science Institute (http://photojournal.jpl.nasa.gov/catalog/PIA08409)[see page for license], via Wikimedia Commons
 2004年に土星に近付き、土星の軌道に乗ることに成功した土星探査機カッシーニ。カッシーニは木星や土星の調査に成功するのですが、中でもインパクトの高い観測が成功しました。
 衛星エンケラドスが吹き出す噴出物の中を通過することに成功したのです。偶然のことでした。
 サンプルを採取し、カッシーニはそのデータを地球に送ります。

Enceladus & Saturn

 この噴出物の正体は、そのほとんどが水蒸気だったのです。
 木星の衛星エウロパは氷で出来ていることが分かってきていて、もしかしたら地下は溶けた液体の水があるかも知れないと推測されている程度ということから考えると、エンケラドスの直接的な水の観測はスゴイモノがあります。
 ほぼ確実な推測ではなく、確認事項ですから。

Enceladus, a moon of Saturn

 さらに、エンケラドスの表面がつるっとして綺麗なことも注目されます。隕石の跡であるクレーターがチラホラとしか確認出来ません。これは、「氷で覆われているハズのエンケラドスの表面が、比較的活動的」と言うことを表しています。
 極寒の宇宙の最果てで、凍り付いた星の表面が活動的というのはどういうことなのかという話です。
 これは、カッシーニが偶然被ってしまった水蒸気…つまり、水がしょっちゅう表面に吹き出ていてそれが流れ出し、クレーターを潰し、また凍り付いていると言うことを示しているのだそうです。

 つまり、地下には溶けた水があり、何らかの星の活動により温まりすぎた水が表面の裂け目から吹き出しているのだと言うこと。

Enceladus Cold Geyser Model

 つまり、氷の下は「海」である、或いは氷の中に海がある可能性が高いのです。
 さらに、この水蒸気には、生物が誕生するために必要な有機物も含まれていたというのです。
 こんな宇宙の果てで地下が海になっている、液体になっていると言うことは、つまり、何らかの理由でエンケラドスが熱を持っていると言うことです。現在、潮汐力、つまり氷が土星に引っ張られる力で氷の満ち引きが起こり、氷同士がこすれあって摩擦熱を引き起こし、それで水が液体として存在しているのだ等という説もあります。

 微生物の類であれば、地球の深海の熱水噴出口などの例もあり、非常に生命体がいる可能性が高まっているのです。
「宇宙人」というと、なんだか幽霊とかと同じような認識でコミカルな印象がしますが、その認識が極近い将来塗り変わってしまうかも知れません。
 う~ん、凄いことになってきましたね、宇宙。

799px-Saturns_Rings_PIA03550.jpg
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